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Im Jahr 1991 stehen die USA und China kurz vor einem großen Handelsabkommen, und der Präsident soll China besuchen, um das Abkommen zu besiegeln. 

Die CIA erfährt, dass ihr Agent Tom Bishop in einem Gefängnis der Volksbefreiungsarmee in Suzhou verhaftet wurde und in 24 Stunden hingerichtet werden soll, es sei denn, die US-Regierung erhebt Anspruch auf ihn und verhandelt um seine Freilassung. 

Bishops Aktionen, die von der CIA nicht sanktioniert sind, gefährden das Abkommen.

Eine Gruppe von CIA-Führungskräften ruft Nathan Muir herbei, einen altgedienten Falloffizier und Bishops Mentor, der sich am Ende des Tages aus der Agentur zurückziehen will. 

Während sie vorgeben, Muir zu befragen, um seine Geschichte mit Bishop zu erfahren, suchen die Führungskräfte nach einem Vorwand, um nicht gegen Bishops Inhaftierung einschreiten zu müssen.

Was sie nicht wissen, ist, dass Muir von einem anderen CIA-Veteranen, Harry Duncan, in Hongkong einen Tipp über die Gefangennahme von Bishop erhalten hat.

Muir lässt die Geschichte über einen MI6-Kontakt in Hongkong zu CNN durchsickern, weil er glaubt, dass der öffentliche Druck die Amerikaner zum Eingreifen zwingen würde. 

Sie werden kurz abgewürgt, bevor ein Anruf des stellvertretenden CIA-Direktors Charles Harker bei der FCC dazu führt, dass CNN die Geschichte als Schwindel zurückzieht.

Muir lernte Bishop 1975 kennen, als Bishop während des Vietnamkrieges als Marine Scout Sniper dient. Muir gibt Bishop den Auftrag, einen hochrangigen nordvietnamesischen Offizier zu eliminieren. Bishop und sein Aufklärer Tran sind in der Lage, das Ziel zu ermorden, obwohl sie kompromittiert sind, indeml Bishop einen verfolgenden feindlichen Angriffshubschrauber ausschaltet. 

Bishop bringt den inzwischen verwundeten Tran in Sicherheit und beeindruckt damit Muir. 

1976 hatte Muir Bishop als CIA-Agent in Berlin rekrutiert, woraufhin Bishop mit der Beschaffung von Mitteln in Ostdeutschland beauftragt wurde. 

Er spricht über Bishops Spionagearbeit in Beirut 1985, während des Lagerkrieges, der ihre letzte gemeinsame Mission war.

In einer Reihe von Rückblenden wird Bishop immer mehr  von Muirs Überzeugung beunruhigt, dass zivile "Aktivposten", die eine Mission gefährdeten, geopfert werden sollten, um das "größere Wohl" zu wahren.

Nachdem Bishop versucht hat, Muir während eines Einsatzes entgegenzutreten, um das Leben eines anderen Agenten zu retten, betont Muir, dass er keinen Widerspruch duldet und Bishop nicht retten würde, wenn er dabei gefangen genommen würde, wenn er "aus dem Rahmen falle".

Während eines Einsatzes im Libanon lernt Bishop, der sich als Fotojournalist ausgibt, die Entwicklungshelferin Elizabeth Hadley kennen. Während er sie benutzt, um eine Verbindung zu einem Aktivposten für die Mission herzustellen, entwickeln sie eine romantische Beziehung. Muir misstraut Hadley und offenbart Bishop, dass sie aus Großbritannien verbannt wurde. Später gesteht Hadley Bishop, dass sie an dem Bombenanschlag auf ein chinesisches Gebäude in Großbritannien beteiligt war, das eigentlich leer sein sollte, in dem sich aber chinesische Staatsangehörige befanden. Bishop offenbart Hadley seine wahre Identität.

Muir entscheidet sich erneut, einen zivilen Aktivposten zum Wohle ihrer Mission zu opfern, und Bishop kappt die beruflichen Beziehungen zu Muir. 

Muir, der befürchtet, dass Hadley die Agency und möglicherweise auch Bishop bedrohen könnte, macht einen Deal mit den Chinesen und tauscht Hadley gegen einen verhafteten US-Diplomaten aus. 

Chinesische Agenten entführen Hadley, und ein Dear John-Brief wird gefälscht und für Bishop hinterlassen.

Wieder im Heute erkennt Muir, dass Bishop wegen Hadley nach China gegangen ist. In einer Reihe von Verwechslungen fälscht er eine vom CIA-Direktor unterzeichnete Direktive, um die "Operation Dinner Out" zu starten, eine Rettungsmission, die von einem SEAL-Team angeführt wird, das Bishop als "Plan B" für seinen eigenen Versuch, Hadley zu retten, entwickelt hatte. 

Mit 282.000 Dollar seiner Ersparnisse und einer unterschlagenen Datei über chinesische Küsten-Satellitenbilder wirbt Muir Duncan an, ihm dabei zu helfen, einen chinesischen Energiebeamten zu bestechen, damit er die Stromversorgung des Gefängnisses für 30 Minuten unterbricht, während dieser Zeit soll das SEAL-Rettungsteam Bishop und Hadley zurückholen.

Harker ist misstrauisch, dass Muir gegen die CIA arbeitet, aber als er Muir vor den versammelten Führungskräften damit konfrontiert, "gesteht" Muir, dass er unprofessionell Firmenressourcen benutzt hat, um Informationen über seinen geplanten Ruhesitz zu sammeln, wofür er die Beweise verdreht hat.

Bishop wird zusammen mit Hadley gerettet und vermutet, dass Muir dafür verantwortlich war, als er hört, wie der Pilot sich auf die Operation Dinner Out bezieht, was auch der Codename für eine Operation war, die Bishop benutzte, um ein Geburtstagsgeschenk für Muir zu besorgen, während sie im Libanon waren. 

Als die CIA-Beamten verspätet über die Rettung informiert werden, hat Muir das Gebäude bereits verlassen und wird dabei gesehen, wie er sicher hinaus aufs Land fährt.